Martina Navratilova todavía tiene mucho para decir


Esta primavera en Estados Unidos, Martina Navratilova estaba sentada en un restaurante del muelle de Florida, con unos vaqueros desgastados, una camisa vaquera abotonada que le colgaba de la cintura y una gorra de 1619 que uno de sus cinco perros había mordido. Es su gorra favorita estos días.

Una cinta envolvía un pulgar y un índice, no para amortiguar una raqueta de tenis, sino para cubrir una enfermedad de la piel que le provoca decoloración. Hace tiempo que no juega: la pandemia, el dolor de las articulaciones, las excusas habituales.

Una mujer de la edad de Navratilova, que tiene 64 años, le dijo un “hola” a la salida del restaurante. Pero una joven camarera no tenía ni idea de que había servido un plato de ensalada de atún con una guarnición de espárragos a alguien que, hace cuatro décadas, se esforzaba por convertirse en el modelo de una atleta moderna y con conciencia social.

Durante el apogeo de Navratilova en la década de 1980, el mundo no tenía mucho interés en una mujer abiertamente homosexual, cuyas parejas románticas se sentaban en la cancha mientras ella dominaba su deporte como nadie lo había hecho, ganando 18 títulos individuales de Grand Slam y 59 en total, el último en 2006, cuando tenía 49 años.

Martina Navratilova (derecha) y Nadia Petrova celebra su victoria en la Rogers Cup de Montreal. La estadounidense tenía 49 años.

Hoy en día, esa combinación de éxito e intrepidez puede convertirte en un ícono. La empatía con Naomi Osaka, la ganadora de cuatro torneos de Grand Slam que se retiró del Abierto de Francia, alegando preocupación por su salud mental, se puso de manifiesto en los últimos días, después de que los organizadores del torneo amenazaran con descalificarla si no se presentaba a las conferencias de prensa.

Navratilova, que apoya con entusiasmo a Osaka y defiende causas como el cambio climático y el bienestar de los animales, puede haber nacido demasiado pronto. Después de allanar el camino a la atleta moderna, Navratilova todavía tiene mucho que decir, y el mundo parece más dispuesto a escuchar ahora, aunque no todo el mundo está de acuerdo con ella.

Se enfrentó a la vehemente reacción de los defensores de la LGBTQ cuando se mostró en el Sunday Times de Londres a favor de las normas para las atletas transgénero que compiten contra otras mujeres, y fue eliminada del consejo asesor de Athlete Ally, un grupo centrado en el apoyo a las atletas LGBTQ. Y aún así, Navratilova desearía que Twitter e Instagram hubieran existido en su época de jugadora, sin importar las consecuencias.

De niña, en Praga, Navratilova leía el diario todos los días. Estudiaba el atlas, imaginando a dónde podría llevarla la vida. Ahora cree que vivir en voz alta la ayudó a convertirse en la mejor jugadora del planeta. La deserción de Checoslovaquia a los 18 años le salvó el alma, dice, y vivir como una superestrella deportiva abiertamente gay la liberó.

Martina Navratilova, en 2004. Foto: AFP

Martina Navratilova, en 2004. Foto: AFP

No le faltan pensamientos y opiniones, normalmente expresados en las redes sociales, aunque al día siguiente esté ofreciendo un análisis experto en The Tennis Channel desde el Abierto de Francia.

“Viví detrás del Telón de Acero”, dice. Sus ojos aún son capaces de lanzar la mirada que aterrorizaba a sus oponentes en la cancha. “¿De verdad creen que van a poder decirme que mantenga la boca cerrada?”.

Sea lo que sea que la cultura política y social esté zumbando, Navratilova quiere una parte de la acción. Lanza granadas en Twitter desde la izquierda, sin importarle los daños colaterales, a veces autoinfligidos. El mes pasado, se refirió al Partido Republicano. No la hagas arrancar con las teorías de la conspiración de las vacunas. Y no pudo resistirse a opinar sobre la pelea de Liz Cheney (N. de la R. destituida como jefa de bloque del partido Republicano por sus cuestionamientos hacia Donald Trump).

¿Cambia la gente con el tiempo o simplemente se vuelve más parecida a sí misma? Navratilova -que vive en Miami con su esposa, la modelo rusa Julia Lemigova, sus dos hijas, cinco perros belgas malinois, tortugas y un gato- ciertamente no ha cambiado tanto como el mundo.

Como inmigrante recién llegada, Navratilova fue calificada de “delegada andante del consumo conspicuo” por The New York Times en 1975. El artículo lo explicaba: “Lleva un abrigo de mapache sobre unos vaqueros de 30 dólares y una blusa de flores de Giorgio’s, la boutique de Hollywood. Lleva cuatro anillos y otras joyas variadas, entre ellas un collar de oro con un diamante insertado en forma de figura 1. Los zapatos y el bolso habituales, símbolo de estatus, completan su vestuario. Posee un coupé deportivo Mercedes-Benz 450SL de 20.000 dólares”.

Martina Navratilova y Gabriela Sabatini, en una exhibición en 2009 en la Argentina. Foto: EFE

Martina Navratilova y Gabriela Sabatini, en una exhibición en 2009 en la Argentina. Foto: EFE

Fue tachada de quejosa y llorona (por Nora Ephron, nada menos) y de ser un peligro para su deporte, porque era mucho mejor que los demás.

Después de que Navratilova criticara al gobierno de su país de adopción, Connie Chung le sugirió durante una entrevista en la CNN que volviera a Checoslovaquia.

“Siempre tuvo una opinión firme, y siempre tuvo principios”, dijo Pam Shriver, amiga íntima de Navratilova y compañera de dobles durante mucho tiempo. “Habría sido estupendo para ella y sus fans que no se filtrara su voz”.

Mary Carillo, ex jugadora y comentarista de tenis, recuerda haber estado junto a Navratilova en los vestuarios cuando era adolescente en el West Side Tennis Club de Forest Hills y haber notado unos brazos esculpidos “con venas elevadas y músculos nervudos que apenas los mantenían unidos”.

“Era inteligente y rápida y divertida y emotiva, con un juego tan fuerte y asertivo que parecía que los aficionados sentían automáticamente la necesidad de animar a la mujer del otro lado de la red”, dijo Carillo. “Como si el juego de Martina no fuera… ¿qué? ¿Femenino? ¿Justo? Eso me volvió loco”.

La evolución

Nombra las cualidades que permiten a un atleta profesional trascender el juego. ¿Desafiar públicamente a la autoridad? ¿Ser una superestrella abiertamente gay? ¿Transformar la forma de jugar y entrenar para su deporte? Navratilova marcó todas las casillas.

Fue cuartofinalista de Wimbledon en el verano de 1975, cuando el gobierno comunista de su país decidía si le permitía participar en el Abierto de Estados Unidos en Nueva York ese mismo año. Odiaba no poder decir lo que pensaba ni poder contar su atracción sexual por las mujeres.

Cuando recibió el permiso para ir al torneo, le dijo a su padre, que también era su entrenador, que no volvería. No se lo dijo a su madre.

Tras perder la semifinal contra Chris Evert, se dirigió a una oficina de inmigración de Manhattan para solicitar asilo. Tres horas después, estaba libre. Cuando se despertó a la mañana siguiente en el Hotel Roosevelt, la historia de su deserción estaba en The Washington Post.

Martina Navratilova y su pareja Julia Lemigova en el US Open de 2014.

Martina Navratilova y su pareja Julia Lemigova en el US Open de 2014.

Navratilova mantuvo su sexualidad en secreto durante seis años más, porque podría haberla descalificado para obtener la ciudadanía estadounidense. Después de obtener la nacionalidad, un periodista deportivo la localizó tras un partido de exhibición en Montecarlo y le dijo que pensaba escribir sobre una conversación extraoficial que habían mantenido sobre su condición de lesbiana.

Ella le instó a no hacerlo. Dijo que le habían dicho que sería malo para el tenis femenino. El tour estaba gestionando una reciente controversia con Billie Jean King, que había sido demandada por una ex novia para pedirle una pensión alimenticia. King negó en un primer momento el romance, y luego lo reconoció durante una rueda de prensa con su marido a su lado.

La periodista rechazó la petición de Navratilova y, tras años de silencio, se vio forzada a salir del closet. A partir de ese momento, sin embargo, Navratilova apareció con amigas y siguió su vida como siempre había deseado.

“Ya no tenía que preocuparme”, dijo. “No tuve que censurarme”.

Ese septiembre, Navratilova perdió un desempate en el tercer set contra Tracy Austin en la final del Abierto de Estados Unidos y lloró durante la entrega de premios. El público rugió por Navratilova ese día, pero rara vez lo hizo después, incluso cuando ganó los siguientes tres títulos de Grand Slam en individuales, y luego 13 más. Por el camino, Navratilova cambió esencialmente no sólo la forma de jugar, sino también la manera en que los tenistas -hombres y mujeres- hacían su trabajo.

¿No lo cree? Vale con echar un vistazo a los físicos de los tenistas masculinos antes de que Navratilova se convirtiera en Navratilova.

Esa evolución comenzó en la primavera de 1981, cuando Navratilova estuvo en la casa de Virginia Beach de la estrella del básquetbol  Nancy Lieberman. Llamó a Navratilova perezosa y le dijo que podía entrenar mucho más.

El entrenamiento cruzado apenas era un concepto entonces, pero pronto Navratilova jugaba una hora de uno contra uno con Lieberman varias veces a la semana. Jugaba al tenis hasta cuatro horas al día, empezó a entrenarse con pesas con una fisicoculturista y corría a diario en una pista local.

Un nutricionista sometió a Navratilova a una dieta rica en carbohidratos complejos y baja en proteínas grasas. Su físico pasó de estar al borde de los bultos a estar esculpido.

John McEnroe y Martina Navratilova protestan durante el Abierto de Australia de 2020. Foto: @KevinCChang

John McEnroe y Martina Navratilova protestan durante el Abierto de Australia de 2020. Foto: @KevinCChang

Con la ayuda de Renée Richards, una nueva entrenadora que jugó al tenis profesional en la década de los 70 tras someterse a una operación de transición sexual, Navratilova aprendió a jugar un revés con efecto y una volea de derecha aplastante. Su juego, impulsado por su letal saque de izquierda, se convirtió en una cuestión de agresividad, de atacar al adversario desde cualquier punto de la cancha.

En 1983, Navratilova jugó 87 partidos y sólo perdió una vez. En tres finales de Grand Slam, no perdió ningún set y sólo 15 juegos.

Pronto Evert empezó a entrenar de forma cruzada, y la siguiente generación de estrellas se parecía mucho más a Navratilova. Adoptaron su estilo feroz en la pista.

En aquella época, las carreras de tenis solían terminar en torno a los 30 años. Navratilova ganó el título individual de Wimbledon a los 34, en 1990, y siguió ganando campeonatos de dobles hasta 2006, convirtiéndose en una pionera de la longevidad.

No duda de que su dominio en la pista y su estridencia fuera de ella iban de la mano. “Te quita la presión de encima”, dice. “Es como tener una experiencia cercana a la muerte. Una vez que pasas por ella, abrazas la vida”.

La comentarista

Los comentarios sociales y políticos, y la necesaria reacción, llegarían con el tiempo, empezando casi por accidente.

En 1991, cuando Magic Johnson anunció que se le había diagnosticado el virus que causa el SIDA, diciendo que se había infectado a través de las relaciones sexuales con mujeres, se le preguntó a Navratilova por su opinión. Cuestionó por qué los homosexuales con HIV no recibían una simpatía similar, y añadió que si una mujer se contagiara de la enfermedad por estar con cientos de hombres, “la llamarían puta y zorra, y las corporaciones la dejarían caer como un globo de plomo”.

Imaginate que se te cae eso en tu Twitter.

En 1992, hizo campaña contra una medida electoral en Colorado que habría prohibido cualquier legislación en el estado que prohibiera la discriminación basada en la orientación sexual. Dijo que el presidente Bill Clinton se había desentendido de su política de “no preguntes, no digas” para los gays en el ejército. Exigió la igualdad salarial para las mujeres y arremetió contra los padres de los tenistas que se comportaban mal.

El rechazo alcanzó una masa crítica en 2002 cuando un periódico alemán la citó diciendo que las decisiones políticas en Estados Unidos se centran en el dinero en lugar de “cuánto sufren la salud, la moral o el medio ambiente”.

Cuando Chung la criticó en la CNN, Navratilova replicó: “Cuando vea algo que no me guste, voy a hablar claro, porque eso se puede hacer aquí”.

Ahora se le iluminan los ojos cuando habla de Coco Gauff, la joven estrella del tenis de 17 años que habló enérgicamente en una manifestación de Black Lives Matter cerca de su casa de Florida el año pasado tras el asesinato de George Floyd. Y cuando piensa en Osaka -que llevaba un barbijo  con el nombre de una víctima negra de la violencia racial antes de cada uno de sus partidos en el Abierto de Estados Unidos el año pasado-, Navratilova está segura de que los barbijos, y el hecho de hablar, ayudaron a Osaka a ganar el campeonato. “Una protesta no te quita energía”, explicó Navratilova, sino que hace lo contrario.

Ella nunca sabe de dónde vendrá la reacción, y sabe que no siempre será de la derecha. Seguirá escribiendo y tuiteando sobre su creencia de que las atletas transexuales de élite deberían someterse a una cirugía de transición antes de que se les permita competir en eventos femeninos.

“No puede ser que uno declare su identidad y ya está”, dijo. Lo mismo piensa de los atletas intersexuales que se identifican como mujeres.

La pegatina “Black Lives Matter” (Las vidas negras importan) que lleva en su coche recibe alguna que otra ironía. Navratilova dijo que hace poco alguien vio una fotografía suya con la gorra 1619 y anunció que se retiraba de un campamento de tenis en el que ella iba a participar.

Está bien, dijo ella.

Seguirá llevando la gorra.

New York Times. Especial para Clarín



Fuente